Некоторые люди могут сказать, что лучше доверять своему кишечнику, возможно, потому, что там есть «второй мозг»; кишечная нервная система — это сеть клеток, которые вплетены в стенки желудочно-кишечного тракта. Он может контролировать движения в кишечнике и влиять на активность других клеток. Во многих отношениях кишечная нервная система может функционировать независимо от центральной нервной системы, которая контролирует большинство функций нашего организма.

Там также есть много специализированных типов клеток. Нейроны в кишечнике помогают координировать его движения, такие как сокращения. Но там также можно найти другой тип клеток, называемый глией, которые известны как сеть поддержки нейронов. В последние годы исследования показали, что в мозге глия может выполнять и другие функции, помимо оказания помощи нейронам. Ученые пытались узнать больше о функции глии в кишечнике.

«Это как второй мозг в нашем кишечнике. Это обширная сеть нейронов и глии, которые выстилают наш кишечник», — сказал Брайан Гулбрансен, профессор Фонда Мичиганского государственного университета (МГУ) на факультете физиологии Колледжа естественных наук.

Команда Гулбрансена определила, что в кишечной нервной системе глия может влиять на сигналы, которые проходят через нейронные цепи. Глия играет активную роль в передаче сигналов, предположил Гулбрансен. Но они, похоже, не инициируют и не принимают сигналы, как это делают нейроны. Вместо этого они, по-видимому, модулируют электрические сигналы, которые проходят по нейронным цепям, потенциально ослабляя или усиливая ток по мере его движения.

Команда Гулбрансена предположила, что глия может помочь нам понять, как возникает синдром раздраженного кишечника. Глиальные клетки также могут влиять на желудочно-кишечные расстройства, такие как запор или редкая проблема, называемая хронической псевдообструкцией кишечника. При этом заболевании, причина которого неизвестна, участок кишечника просто перестает функционировать, вызывая то, что кажется препятствием, хотя физического блока нет.

Глиальные клетки, возможно, играют гораздо более важную роль в управлении деятельностью кишечника, чем мы предполагали. Знание большего о правильной функции кишечника также поможет ученым и клиницистам создать методы лечения заболеваний, которые нарушают работу кишечника.

«Это путь в будущее, но теперь мы можем начать спрашивать, есть ли способ нацелиться на определенный тип или набор глии и каким-то образом изменить их функцию», — сказал Гулбрансен. «Фармацевтические компании уже заинтересованы в этом».