Люди мечтали о посещении звезд уже более тысячелетия, и древние санскритские письмена, датируемые 300 годом н. э., рассказывали о мифологических летательных аппаратах, или виманах, которые могли быть использованы богами для посещения небес.

Точно так же и Лукиан – правдивая история, рассказ о смертном человеке, который попадает в межзвездную войну между богоподобными космическими существами, была написана на древнегреческом языке около 170 года н. э. Лукианом Самосатским (который, несмотря на название, признал, что эта история на самом деле не была правдой).

Многие историки указывают на эту новеллу как на первое написанное произведение научной фантастики, хотя только в 1818 году «Франкенштейн» Мэри Шелли действительно получил развитие. С тех пор было написано множество историй о космических исследованиях или вторжениях, начиная с романа Герберта Уэллса «Война миров» 1898 года и заканчивая серией «Основание галактической империи Айзека Азимова» 1942 года. Однако на самом деле полет к звездам все еще казался фантастикой, пока в 1944 году не произошел реальный успех немецкой ракеты V2, самого первого искусственного объекта, который действительно вышел в космос.

Пушпака вимана летит в небе

После окончания Второй мировой войны Соединенные Штаты и Советский Союз, полагая, что будущая безопасность их страны зависит от технологического превосходства как в ядерном оружии, так и в космических полетах, начали «космическую гонку». Военно-промышленный комплекс и его ученые были одержимы идеей найти путь в великое неизвестное, но, к разочарованию Америки, Советский Союз добрался туда первым, запустив первый искусственный спутник в космос 4 октября 1957 года. Они достигли еще одной вехи 12 апреля 1961 года, когда СССР удалось отправить в космос первого человека – 27-летнего космонавта Юрия Алексеевича Гагарина.

В ответ на это президент Джон Кеннеди заявил американской общественности, что страна «должна взять на себя обязательство достичь цели прежде, чем закончится это десятилетие, высадить человека на Луну и благополучно вернуть его на Землю». Он отпраздновал первый американский визит в космос —Алан Б. Шепард 5 мая 1961 года, но не дожил до того, чтобы Америка официально «выиграла» космическую гонку после высадки Нила Армстронга, Базза Олдрина и Майкла Коллинза на поверхность Луны в июле 1969 года.

Астронавт Базз Олдрин на Луне

В то время как НАСА продолжало отправлять миссии «Аполлона» на Луну в течение нескольких лет, политическая поддержка и общественный интерес в конечном итоге ослабли, и последним человеком, ступившим на Луну, был командир миссии «Аполлона-17» Юджин Сернан в 1972 году. Вместо этого НАСА потратило следующие несколько десятилетий сосредоточившись на беспилотных полетах «Вояджеров» во внешнюю Солнечную систему, марсоходах на Марс и проведении экспериментов на Международной космической станции.

Поскольку готовность правительства финансировать космические исследования иссякла, многие представители частного бизнеса взяли на себя ведущую роль в финансировании и проектировании космических аппаратов следующего поколения. 2015 год стал удачным для частных космических компаний. Компании Blue Origin Джеффа Безоса и Space X Илона Маска преуспели в запуске многоразовых ракет – изобретении, которое, как ожидалось, радикально снизит стоимость будущих космических полетов. В апреле 2021 года НАСА объявило, что наконец-то вернется на Луну в координации с Space X в рамках их новой программы Artemis, которая, по их словам, будет «критическим шагом, который поставит человечество на путь устойчивого исследования Луны и других объектов Солнечной системы, включая Марс.»