Раскопки в Израиле открыли ранее неизвестную группу гоминидов каменного века, которая внесла свой вклад в эволюцию человеческого рода Homo. Исследователи говорят, что жители места под названием Нешер Рамла, которые жили примерно 140000–120 000 лет назад, присоединились к неандертальцам и денисовцам как третья евразийская популяция Homo, которая культурно смешалась и, возможно, скрещивалась с древним Homo sapiens.

Окаменелости гоминидов, ранее раскопанные в трех израильских пещерах, датируемые примерно 420 000 лет назад, вероятно, также принадлежат к древнему населению, представленному находками Нешер Рамла, говорит международная группа под руководством палеоантрополога Израэля Гершковица.

Исследователи не присваивают название вида тому, что они называют Nesher Ramla Homo. По словам ученых, генетическое и культурное смешение евразийских групп Homo в период среднего плейстоцена, который длился примерно от 789 000 до 130 000 лет назад, происходило слишком часто, чтобы в данном случае произошла эволюция отдельных видов.

Новые находки описаны в двух исследованиях, опубликованных в журнале Science 25 июня, одно под руководством Гершковица из Тель-Авивского университета, а другое под руководством археолога Йоси Зайднера из Еврейского университета в Иерусалиме.

Окаменелости еще больше усложняют генеалогическое древо человека, которое в последние годы стало более сложным за счет добавлений, таких как H. naledi из Южной Африки и предлагаемый H. luzonensis из Филиппин.

«Нешер Рамла Хомо был одним из последних оставшихся в живых из древней группы [гоминидов], которые внесли свой вклад в эволюцию популяций европейских неандертальцев и восточноазиатских гомо», — говорит Гершковиц.

Работа в Нешер Рамла обнаружила пять частей черепной коробки и почти полную нижнюю челюсть с коренным зубом. Эти окаменелости в чем-то напоминают неандертальцев, а в других — некоторые ископаемые, часто классифицируемые как Homo heidelbergensis, преднеандертальский вид, который, как считается, населял части Африки, Европы и, возможно, Восточной Азии, начиная примерно с 700 000 лет назад.

В отложениях, содержащих окаменелости, команда Гершковица раскопала около 6000 каменных артефактов и несколько тысяч костей газелей, лошадей, черепах и других животных. На некоторых из этих костей были следы от каменных орудий, оставленные при удалении мяса.

По словам Гершковица, сочетание черт на некоторых окаменелостях китайских Homo, в том числе детская челюсть, датируемая, возможно, более 200 000 лет назад, напоминает внешний вид новых израильских окаменелостей . Он предполагает, что группы древних гомо с корнями в Нешер Рамла, возможно, достигли Восточной Азии и, возможно, спарились с некоторыми группами, уже живущими там.

Но Нешер Рамла Хомо не должен был ехать так далеко в Восточную Азию, чтобы взаимодействовать с другими группами гоминидов. Каменные орудия, найденные с окаменелостями Нешер Рамла Homo, соответствуют орудиям сопоставимого возраста, сделанным из подготовленных кусков горных пород соседним H. sapiens. Нешер Рамла Homo и H. sapiens, должно быть, обменялись знаниями о создании каменных орудий и, возможно, скрестились, говорит Гершковиц. Попытки извлечь ДНК из окаменелостей Нешер Рамла, которая показала бы, имело ли место скрещивание, не увенчались успехом.

Любопытно, что каменные орудия, обычно связанные с H. sapiens, были обнаружены с такими отличительными на вид окаменелостями, говорит палеоантрополог Джон Хоукс из Университета Висконсин-Мэдисон, который не участвовал в новом исследовании. «Это не дымящееся ружье, доказывающее, что между Нешер Рамла Homo и Homo sapiens было тесное взаимодействие, но это очень наводит на размышления».

Данные из Нешер Рамла соответствуют сценарию, в котором род Homo развился как тесно связанные популяции и виды среднего плейстоцена, включая неандертальцев, денисовцев и H. sapiens. Группы, базирующиеся в пригодных для жизни южных регионах, переместились в большую часть Европы и Азии в относительно теплые и влажные периоды, пишет палеоантрополог Марта Миразон Лар из Кембриджского университета в комментарии, опубликованном вместе с новыми исследованиями. Эти древние группы скрещивались, становились фрагментированными, вымерли или рекомбинировали с другими группами Homo по пути, создавая различные скелеты, наблюдаемые в окаменелостях европейских и восточноазиатских Homo, предполагает Лар.