Поскольку изменение климата вызывает новые лесные пожары на западе Соединенных Штатов, растет и число редких грибковых инфекций. По данным Центров США по контролю и профилактике заболеваний, с 1998 по 2018 год лихорадка Вэлли выросла более чем в шесть раз в Аризоне и Калифорнии.

Лихорадка долины вызывает кашель, лихорадку и боль в груди и может быть смертельной. Грибы-виновники, представители рода Coccidioides, процветают в почвах Калифорнии и пустыни на юго-западе. Особенно уязвимы перед заболеванием пожарные. Похоже, что лесные пожары возбуждают и отправляют в воздух любящие почву грибки, где они могут попасть в легкие людей.

Если пожары помогают распространяться этим болезнетворным грибам, могут ли они рассылать ввысь и другие микроорганизмы? Леда Кобзиар, пожарный эколог из Университета Айдахо в Москоу, решила в 2015 году выяснить, сможет ли она выяснить, переносятся ли и как такие микроорганизмы, как бактерии и грибы, с дымом лесных пожаров, и что это может означать для здоровья человека и окружающей среды.

К 2018 году Кобзиар открыла новое направление исследований, которое она назвала «пироаэробиология». Во-первых, она спросила, могут ли микроорганизмы выжить даже в жаре лесного пожара. Она нашла ответ — да. Но насколько далеко бактерии и грибки могут путешествовать на ветру и в каком количестве — две из многих неизвестных.

Кобзиар надеется, что благодаря недавнему толчку к новому сотрудничеству и исследованиям, ученые начнут понимать, насколько важным может быть перенос микробов дымом.

Невидимый, но вездесущий

«Воздух может казаться прозрачным, но даже в самом чистом воздухе кружатся сотни различных бактерий и грибков», — говорит Ной Фирер, микробиолог из Университета Колорадо в Боулдере.

Ветер уносит бактерии и грибки с любых поверхностей — сельскохозяйственных полей, пустынь, озер, океанов. Эти микробы могут подняться в атмосферу и путешествовать по миру. Например, ученые обнаружили микроорганизмы из Сахары в Карибском бассейне.

Фирер отмечает, что многие (если не большинство) переносимых по воздуху микроорганизмов, включая бактерии, грибки и вирусы, вряд ли могут вызвать заболевание. «Но некоторые из них могут вызывать у людей заболевание или вызывать аллергические реакции», — говорит он. Другие вызывают заболевания сельскохозяйственных культур и других растений.

Миллиарды тонн пыли, которые ежегодно сдуваются с пустынь и сельскохозяйственных полей, действуют как конвейерная лента для микробов. В таких местах, как Аризона, люди знают, что после пыльных бурь необходимо проявлять бдительность в отношении симптомов заболеваний, передающихся по воздуху, таких как лихорадка Вэлли, поскольку после этого инфекции усиливаются с подветренной стороны. По словам Кобзиара, если пыль может перемещать живые микроорганизмы по всему земному шару, вполне логично, что частицы дыма также будут переносчиками микробов — при условии, что микроскопические формы жизни могут пережить пожар и вращение атмосферы.