Это ящерица, или все же причудливый марсианский камень? Марсоход Curiosity недавно мельком увидел эту милую маленькую скалу в кратере Гейл, где марсоход исследует ее с 2012 года. Крошечная текстурированная арка имеет всего около 16,5 сантиметра в высоту, но ее своеобразная форма взволновала ученых миссии.

«Я по-прежнему ослеплен текстурами, которые мы видим, особенно преобладанием сантиметровых бугров и шишек, торчащих из коренной породы», — заявил планетолог Абигайль Фрейман из Лаборатории реактивного движения НАСА, описывая присланный марсоходом снимок.

Текстурированная арка находится у основания горы Шарп, пика, который поднимается на 5,5 километра от дна кратера Гейла. По словам Фремана, Curiosity исследует некоторые интересные геологические особенности при переходе между глинисто-тяжелыми слоями и сульфатными слоями в горных породах. Сульфаты могут быть оставлены проточной водой, поэтому изучение этих сульфатсодержащих слоев может помочь больше узнать о влажном прошлом Марса.

Curiosity изначально был разработан для двухлетней миссии на Марсе, но робот размером с внедорожник возился с кратером Гейла в течение девяти лет, делая селфи и научные открытия. Недавно ученые, анализируя данные, присланные Curiosity, узнали, что глины, выстилающие кратер Гейла, менее стабильны, чем считалось ранее, а это означает, что в этом районе существуют свидетельства прошлой микробной жизни, которые могли стереть. Однако рассолы, которые произвели стирание, возможно, также поддерживали новую жизнь на поверхности, поэтому ученые все еще с энтузиазмом относятся к возможности найти марсианские окаменелости, если они существуют.

Марсоход теперь направляется дальше вверх по горе Шарп, останавливаясь по пути, чтобы сделать снимки и проанализировать состав породы с помощью ChemCam, прибора, который использует лазеры для испарения крошечных кусочков породы, а затем измеряет химические вещества и минералы в этих образцах.