Проведя лето, путешествуя по кратеру Джезеро и осматривая достопримечательности, пришло время марсоходу НАСА Perseverance приступить к работе, раскрывая геологическую историю своего нового дома и выискивая признаки древней микробной жизни.

Перси находится примерно в 1 км к югу от того места, где он приземлился 18 февраля. Проехав вокруг песчаных дюн в сопровождении вертолета Ingenuity, робот-исследователь подъехал к своему первому месту отбора проб: саду из плоских бледных камней, называемых брусчаткой.

«Это та область, в которой мы действительно собираемся копаться, как в прямом, так и в переносном смысле, чтобы понять скалы, на которых мы были в течение последних нескольких месяцев», — сказал Кеннет Фарли, ученый проекта Perseverance в Калифорнийском технологическом институте.

«Команда пыталась выяснить, являются ли эти породы вулканическими или осадочными. «У нас до сих пор нет ответа», — сказал Фарли. Снимки, сделанные в нескольких сантиметрах над поверхностью, показывают, с чем столкнулась команда: камни усыпаны пылью и галькой, вероятно, принесенными откуда-то еще, а более гладкие поверхности имеют загадочный пурпурный налет. «Все эти факторы мешают нам вглядываться в скалу и на самом деле увидеть, из чего она сделана», — сказал он.

В ближайшие недели Перси пробьет гладкую полость в одной из этих скал и заберется под поверхность. Затем инструменты на его роботизированной руке приблизятся, чтобы составить подробные химические и минералогические карты, которые покажут истинную природу горных пород. Затем, где-то в середине августа, команда извлечет свой первый образец. Этот образец попадет в трубу, которая в конечном итоге будет сброшена — вместе с образцами из других мест — для какой-нибудь будущей миссии, которую нужно забрать и доставить на Землю.

Камеры, ведущие разведку в более отдаленные районы, обнаружили будущие места отбора проб. На небольшом холме вдали видны мелкослоистые породы, которые могут быть грязевыми отложениями.

«Это именно та порода, которую мы больше всего заинтересованы в исследовании в поисках потенциальных биосигнатур», — сказал Фарли.

И то, как камни разбросаны по дельте древней реки вдалеке, предполагает, что озеро, которое когда-то заполняло кратер Джезеро, пережило несколько эпизодов заполнения и высыхания. Если это правда, сказал Фарли, то кратер, возможно, сохранил «несколько периодов времени, когда мы могли бы найти доказательства древней жизни, которая могла существовать на планете».