Семнадцать крошечных частиц, извлеченных из горы с плоской вершиной в восточной Антарктиде, позволяют предположить, что космический камень разлетелся низко в атмосфере над покрытым льдом континентом около 430000 лет назад.

«Кусочки, богатые никелем и магнием, были отсеяны из более чем 6 килограммов рыхлых отложений, собранных на вершине Валнумфьеллет высотой 2500 метров», — говорит Маттиас ван Гиннекен, космохимик из Кентского университета в Англии. Их экзотический химический состав не совпадает с земными породами, но он соответствует пропорциям элементов, наблюдаемых в метеорите, называемом углеродистым хондритом, ван Гиннекен и его коллеги сообщают 31 марта в Science Advances.

Большинство частиц имеют размер от 0,1 до 0,3 миллиметра в поперечнике, и более чем половина состоит из шариков, которые сливаются вместе в шарики странной формы. Смесь элементов в сферулах очень похожа на смесь частиц, обнаруженных в двух других удаленных точках в Антарктиде, на расстоянии более 2750 километров, что предполагает, что все материалы возникли в одном и том же событии. Поскольку другие частицы были обнаружены в ледяных кернах и датированы примерно 430000 лет назад, команда предполагает, что недавно обнаруженные частицы из Валнумфьеллета тоже упали.

Метеор, который развалился над Антарктидой, имел от 100 до 150 метров в поперечнике, как показывают расчеты команды, и, вероятно, взорвался на небольшой высоте. По оценкам группы, взрывные волны могли ударить по ледяному щиту площадью 100000 квадратных километров. В результате взрыва не осталось кратера, но пиковые температуры, когда шлейф раскаленных газов достиг поверхности Земли, достигли бы 5000 по Цельсию и, возможно, растаяли до нескольких сантиметров льда. Подобный воздушный взрыв над густонаселенным районом сегодня привел бы к миллионам жертв и серьезно повредил бы территорию в сотни километров в поперечнике.