Вертолет Ingenuity доказал, что может летать на Марсе. Теперь у него более высокие цели. Пройдя все первоначальные инженерные испытания, крошечный космический корабль теперь приступит к новой работе, поддерживая марсоход Perseverance в его научной миссии.

«Это напоминает, будто Ingenuity прошел обучение», — отмечает глава проекта МиМи Аунг.

Коптер прибыл на Марс с двумя основными целями: продемонстрировать, что полет на Красной планете возможен, и показать, что он может возвращать важные полетные данные на Землю. И то, и другое было достигнуто в первом полете Ingenuity 19 апреля, а затем превзошло их, когда вертолет смог пролететь все дальше, выше и быстрее 22 и 25 апреля.

Первоначальный план заключался в том, чтобы Ingenuity совершил в общей сложности до шести полетов, а затем навсегда приземлился, когда Perseverance отправится для дальнейших исследований. Отчасти это произошло потому, что команда Perseverance планировала удалиться далеко от места посадки марсохода в поисках камней, которые могли бы сохранить следы прошлой марсианской жизни.

«Мы думали, что проведем интенсивную кампанию, за которой вертолет не сможет успевать», — сказал на брифинге ученый проекта Perseverance Кен Фарли из Калифорнийского технологического института. «Но, судя по скалам, которые мы видели в этом районе, мы действительно хотим провести много времени там, где сейчас находимся».

По словам Аунга, Ingenuity также показала себя на удивление хорошо. Марсоход и вертолет могут обмениваться данными на расстоянии более километра, что дает им обоим большую гибкость.

30 апреля коптер Ingenuity совершил свой четвертый полет в поисках новой стартовой площадки. Пятый рейс, который будет запланирован после того, как команда изучит данные, будет путешествием в один конец к этому новому дому.

После этого Ingenuity перейдет в режим поддержки. По словам Аунга, до сих пор команда Perseverance щедро поддерживала вертолет. «Марсоход в первую очередь движется вперед», — сказала она.

У марсианского коптера будут и другие пролеты в режиме поддержки. Команда говорит, что Ingenuity будет исследовать потенциальные научные наблюдения и маршруты марсохода с неба, создавать трехмерные цифровые карты высот и исследовать места, куда марсоход не может отправиться. «Уроки, извлеченные из этих учений, очень пригодятся будущим полетам с воздушными платформами», — сказал Аунг.

Команда не знает, чем закончится миссия вертолета.Ingenuity была разработана, чтобы продержаться всего 30 марсианских дней. Новая фаза поддержки продлит ее миссию еще на 30 дней, если до этого времени что-то не пойдет не так. «Мы не знаем, сколько циклов замораживания и оттаивания может пройти, прежде чем что-то сломается», — сказал главный инженер Ingenuity Боб Баларам.