Что, если бы мы могли летать с небольшой долей выбросов углерода по сравнению с обычным самолетом? Что, если бы мвы могли путешествовать по облакам почти без шума? А что, если бы мы могли сесть в самолет, не путешествуя по обширному аэропорту и всей связанной с ним инфраструктуре?

Это идеальная площадка для нового поколения дирижаблей, ретро-футуристических транспортных средств в стиле дирижаблей, которые могут совершить революцию в авиаперевозках в ближайшее десятилетие. Разбросанные по всему миру компании, от небольших стартапов до аэрокосмического гиганта Lockheed Martin, создают современные цеппелины легче воздуха, рассчитанные на широкий спектр применений.

Одна британская компания, Hybrid Air Vehicles (HAV), недавно изложила планы относительно серии ближнемагистральных рейсов, которые позволят путешествовать по городу на борту ее самолета Airlander 10. Предлагаемые маршруты включают путешествие из Ливерпуля в Белфаст, из Осло в Стокгольм и из Барселоны в Пальму. И в расчете на одного пассажира HAV утверждает, что углеродный след такого полета будет меньше одной десятой от того же полета на обычном реактивном самолете, потому что гелий используется в качестве подъемного газа, чтобы поднять самолет.

«Три четверти сокращения выбросов углерода почти бесплатно», — говорит Майк Дарем, технический директор HAV. «Нас поддерживает гелий, поэтому нам нужно только топливо [из четырех двигателей внутреннего сгорания], чтобы продвигаться вперед. Обычным самолетам также необходимо сжигать топливо, чтобы не терять высоту».

Конечно, без реактивного двигателя дирижабли значительно медленнее современных самолетов. HAV заявляет, что предлагаемый им маршрут Ливерпуль-Белфаст займет 5 часов 20 минут (хотя аналогичная поездка на пароме займет более девяти часов).

По мере того, как мир замедляется из-за COVID-19 и пока мы пытаемся снизить выбросы углерода в результате авиаперелетов и грузовых перевозок, дирижабли могут предложить жизнеспособные альтернативы — и не только на пассажирских рейсах. Гибридные дирижабли рекламируются как объекты для помощи, поисково-спасательных работ и туризма. Представьте себе тур с высоты птичьего полета на Северный полюс или Большой Барьерный риф. Некоторые считают, что роскошные дирижабли могут даже стать игрушками супербогатых, декадентских плавучих особняков, которые имеют такой же статус, как и роскошная яхта.

Однако наиболее практическое применение — это фрахт.

«Я долгое время считал, что гибридные дирижабли лучше всего подходят для конкуренции глобальному судоходству, учитывая их объемную вместимость, растущее стремление к быстрой доставке товаров из-за границы, а также тот факт, что их скорость и эксплуатационные расходы обеспечат более быструю доставку, чем корабли пропорционально меньшее увеличение транспортных расходов», — говорит Джон-Пол Кларк, профессор аэрокосмической техники Техасского университета в Остине.

Международные перевозки не обязательно должны быть быстрыми, поэтому транспортировка продуктов питания или химикатов на дирижаблях может значительно сократить выбросы углерода по сравнению с большими грузовыми судами в море. Тем не менее, несмотря на все свои экологические достижения, некоторые утверждают, что дирижабли с гелиевым двигателем — это не будущее зеленого транспорта.

«Основным источником производства гелия является добыча нефти и газа», — говорит Джулиан Хант, исследователь Международного института прикладного системного анализа в Австрии. «Если основной движущей силой будущей индустрии дирижаблей является сокращение выбросов CO 2 в авиации, гелиевая промышленность дирижаблей должна будет полагаться на функционирующую нефтегазовую промышленность. Это не имеет смысла».

В качестве альтернативы гелию на ум всегда приходят два слова, оба с довольно негативным подтекстом: водород и Гинденбург. В 1937 году самый печально известный дирижабль, который когда-либо летал, взорвался в воздухе и разбился на глазах у фотографов и режиссеров, в результате чего погибло 36 человек. Катастрофа, вызванная (легковоспламеняющимся) водородом, стала пиар-катастрофой, которая способствовала упадку дирижаблей как популярного вида транспорта.

Однако это было более 80 лет назад. Большинство представителей отрасли считают, что возвращение водорода неизбежно.

«Водород — очевидная альтернатива гелию», — говорит Кларк. «Его можно производить экологичнее и дешевле с каждым днем. У него неудачная репутация из-за прошлых аварий, [но] за годы мы многое узнали о том, как обращаться с водородом, особенно в транспортных условиях, и теперь он используется для приведения в движение автомобилей, грузовиков и самолетов».

Так каково это — летать на дирижабле? По словам Дарема, путешествие на авиалайнере HAV будет намного более плавным, чем современный полет.

«Это пространство кабины с низким уровнем шума, вибрации и турбулентности, где во время многих операций вы даже можете открыть окно. В нем также есть окна от пола до потолка, поэтому окружающий свет тоже отличается. В салоне на одного пассажира намного больше места».

Кларк и Хант сомневаются, что дирижабли предлагают жизнеспособную альтернативу ближнемагистральным рейсам, ссылаясь на такие проблемы, как изменчивость ветра и логистические проблемы, но Дарем сохраняет оптимизм.

«Будут области, которым поможет наш продукт, но будут и те, на которые он не повлияет. Вероятно, это не сработает для дальних рейсов», — говорит он. «Я думаю, дирижаблям есть место в обществе, которое движется вперед. Человеческой расе придется смириться с тем фактом, что мы не можем тратить свое время в спешке и носиться по местам, игнорируя планету. Путешествие легче воздуха должно сыграть определенную роль в поддержке этого стремления к экологичности».