Известно, что жемчуг образуется в разных формах, но самые ценные образцы идеально круглые. Столетиями люди ломали голову над тем, как устрицам удается из песчинок и других мелких кусочков неправильной формы, вырастить такие симметричные жемчужины.

Жемчуг образуется, когда внутрь моллюска попадает инородное тело и он, защищаясь, выстраивает вокруг него слои из белка и минерала, составляющие перламутр.
Австралийские ученые установили, что каждый новый слой перламутра, наращиваемый моллюском вокруг раздражителя, полностью адаптируется к предыдущему, сглаживая все неровности и создавая идеально круглую форму.

Обнаружено, что симметричный рост жемчужины основан на умении моллюска исправлять погрешности роста и предотвращать распространение отклонений по остальным слоям. Помимо этого, моллюск регулирует толщину слоев перламутра. Так если один слой будет тоньше другого, то на последующих слоях произойдет выравнивание.

Это впервые, когда исследователи сообщили о способности перламутра самовосстанавливаться и при возникновении дефекта исцеляться в пределах нескольких слоев, не прибегая к использованию внешних сил.

Как заявили ученые: «Эти скромные создания делают сверхлегкий и сверхпрочный материал намного легче и лучше, чем мы, используя все наши технологии». Перламутр, состоящий только из кальция, карбоната и протеина, «в 3000 раз прочнее материалов, из которых он сделан».

Новое понимание формирования жемчуга может натолкнуть исследователей на создание суперматериалов для солнечных батарей и космических кораблей.