18 февраля 1930 года молодой, энергичный самоучка-астроном по имени Клайд Томбо сделал наблюдение, которое изменило наше представление о нашей галактике, а также траекторию его собственной жизни. Кто такой Клайд Томбо? Как он открыл Плутон? Разве Плутон вообще планета?

Клайд Томбо

Клайд Томбо родился 4 февраля 1906 года в Стриторе, штат Иллинойс. Он был сыном обедневших фермеров Мурона Деальво Томбо и Аделлы Перл Криттон Томбо, которые переехали в Бердетт, штат Канзас, когда юному Клайду было 16 лет. Окончив местную среднюю школу, космический энтузиаст планировал изучать астрономию в колледже, но его мечты были разрушены, когда сильный град уничтожил урожай семьи, подтолкнув их на грань банкротства.

Хотя Томбо был опустошен финансовой и академической неудачей, он был полон решимости продолжать свое независимое изучение планет и звезд. В 1926 году Томбо начал строить серию самодельных телескопов с мощными линзами и зеркалами, которые он научился делать из статьи в популярной астрономии. С помощью всего лишь лопаты в руке он вырыл большую траншею на своем заднем дворе, чтобы создать среду с постоянной температурой и отсутствием ветра, гарантируя наиболее точные изображения, хотя его семья использовала ее в качестве корневого погреба и укрытия от торнадо. Он даже сам научился сложной геометрии и тригонометрии, чтобы анализировать свои наблюдения.

Томбо на семейной ферме с самодельным телескопом, 1928 год

Планета Икс

Он послал свои рисунки и отчеты в обсерваторию Лоуэлла во Флагстаффе, штат Аризона, за советом к ее ученым, заинтриговав владельца обсерватории Персиваля Лоуэлла, который пригласил 23-летнего Томбо работать на него. Лоуэлл был эксцентричным бизнесменом, который построил обсерваторию в основном для того, чтобы доказать свои подозрения, что на Марсе есть искусственные ирригационные каналы, но к тому времени, когда Томбо вошел в его жизнь, он перешел к новой любимой теории: потенциальная девятая планета вращается вокруг Солнца за Нептуном. Он был не одинок – так тогдашние астрономы называли теоретическое небесное тело планета X.

В Лоуэллской обсерватории Томбо выполнил желание своего работодателя идентифицировать эту планету, хотя, вероятно, не таким броским способом, как он надеялся. Томбо просто сравнил две фотографии одного и того же звездного поля, сделанные с разницей в шесть дней, и отметил, что в то время, как все звезды оставались постоянными, один крошечный, тусклый объект на дальнем краю галактики – теперь известный как Плутон – казалось, переместился.

Томбо сравнил свои фотопластинки с помощью этого мерцающего компаратора

Наследие Томбо

Идентификация Плутона поставила Томбо в центр внимания. Канзасский университет предложил ему полную стипендию, и в 1936 и 1938 годах он получил степень бакалавра и магистра астрономии соответственно. Он влюбился в дочь владельцев пансиона, где жил во время учебы, Пэтси Эдсон, и в 1934 году молодая пара поженилась, не успев родить двоих детей.

Томбо оказался отнюдь не чудом одной планеты. Ему приписывают идентификацию и присвоение имен 15 астероидам, а также он внес свой вклад в ключевые наблюдения, около 800 дополнительных, определив несколько новых галактик и звездных скоплений, и отметив важные детали о поверхностях нескольких планет. Он даже получил свою собственную комету, 274P / Tombaugh-Tenagra, названную в его честь. Он продолжал свою работу в Обсерватории Лоуэлла до 1940-х годов, когда он инструктировал военных по навигации в Университете Северной Аризоны, а затем продолжил работать на ракетном полигоне Уайт-Сэндс и преподавать астрономию в Университете штата Нью-Мексико до своей отставки в 1973 году. В 1980 году он был включен в Международный зал космической славы.

Когда Клайд Томбо умер в 1997 году, его останки были кремированы и сохранены в небольшом контейнере, который был помещен на борт космического корабля New Horizons, прежде чем он взлетел с мыса Канаверал, штат Флорида, в начале 2006 года с миссией сбора данных до края Солнечной системы, находящейся в трех миллиардах миль. Останки Томбо проплыли мимо Плутона в 2015 году.

MVIC-изображение Плутона с высоким разрешением в усиленном цвете, чтобы выявить различия в составе поверхности

Так Плутон вообще планета?

Когда Томбо идентифицировал Плутон, он считался планетой научным сообществом, но в 2006 году Международный Астрономический Союз установил новые периметры, по которым определяются небесные тела. Новое определение планеты требовало орбиты Солнца, достаточной гравитационной массы, чтобы сформировать сферическую форму, и достаточного гравитационного притяжения, чтобы очистить ее орбиту. Плутон выполнил первые два требования, но провалил третье, поэтому он был понижен до карликовой планеты.

Может быть, это его немного и огорчит, но то, что Плутон перестал быть планетой, вовсе не означает, что идентификация Томбо не имела большого значения. Сегодняшние астрономы считают, что Томбо «открыл дверь в третью зону» Млечного пути, а именно в обширный пояс Койпера, группу, содержащую тысячи астероидов, карликовых планет, комет и экзопланет за пределами Нептуна.