Серенгети во многом выглядит так, как сотни лет назад. Львы, гиены и другие высшие хищники все еще преследуют стада антилоп гну численностью более миллиона человек, не позволяя им поедать слишком много растительности. Такое разнообразие деревьев и трав поддерживает множество других видов, от ярко-зелено-оранжевых неразлучников Фишера до навозных жуков. В свою очередь, такие виды переносят семена или пыльцу через равнины, что позволяет растениям размножаться. Люди тоже есть, но с относительно низкой плотностью. В целом, это яркий пример того, что биологи называют экологически нетронутой экосистемой: шумный клубок сложных взаимоотношений, которые вместе поддерживают богатое разнообразие жизни, не уменьшенное нами.

Такие места редки. Согласно обширному исследованию экосистем Земли, подавляющая часть суши на Земле, ошеломляющие 97 процентов больше, не считается экологически нетронутой. За последние 500 лет было потеряно слишком много видов или их численность сократилась, сообщают исследователи 15 апреля в Frontiers in Forests and Global Change. Исследователи обнаружили, что из немногих полностью нетронутых экосистем только около 11 процентов находятся в пределах существующих охраняемых территорий. Большая часть этой нетронутой среды обитания существует в северных широтах, в бореальных лесах Канады или тундре Гренландии, которые не изобилуют биологическим разнообразием. Но куски богатых видами тропических лесов Амазонки, Конго и Индонезии также остаются нетронутыми.

«Это лучшие из лучших, последние места на Земле, которые не потеряли ни одного известного нам вида», говорит Оскар Вентер, ученый-эколог из Университета Северной Британской Колумбии в Принс-Джордж, не участвовавший в процессе исследования. По его словам, определение таких мест имеет решающее значение, особенно для регионов, находящихся под угрозой развития и требующих защиты, таких как тропические леса Амазонки.

Ученые-природоохранные организации уже давно пытались составить карту того, какая часть планеты остается неэффективной из-за деятельности человека. Предыдущие оценки с использованием спутниковых снимков или необработанных демографических данных, обнаруженные где-то от 20 до 40 процентов земного шара, были свободны от очевидных вторжений человека, таких как дороги, световое загрязнение или зияющие шрамы от вырубки лесов. Но нетронутый полог леса может скрыть внизу опустевшую экосистему.

«Охота, воздействие инвазивных видов, изменение климата все это может нанести вред экосистемам, но их нелегко обнаружить через спутник», говорит биолог-эколог Эндрю Пламптре из Кембриджского университета. Серенгети с меньшим количеством львов и гиен или вообще без них может выглядеть невредимым из космоса, но в нем отсутствуют ключевые виды, которые помогают функционировать всей экосистеме.

Что именно представляет собой полностью нетронутую и функционирующую экосистему, неясно и обсуждается экологами, но Пламптре и его коллеги начали с поиска мест обитания, которые сохранили бы их полный перечень видов в их естественном изобилии по состоянию на 1500 г. н.э. Служба охраны природы использует для оценки исчезновения видов, даже несмотря на то, что люди изменяли экосистемы, истребляя крупных млекопитающих в течение тысяч лет.

Необходимы большие участки земли для поддержки широко распространенных видов. Таким образом, исследователи первоначально рассматривали только районы размером более 10 000 квадратных километров, что примерно соответствует размеру Пуэрто-Рико. Команда объединила существующие наборы данных о сохранности среды обитания с тремя различными оценками исчезновения видов, включая около 7500 видов животных. В то время как 28,4 процента земельных участков площадью более 10 000 квадратных километров относительно свободны от вмешательства человека, только 2,9 процента содержат все виды, которые существовали 500 лет назад. Уменьшение минимального размера включаемой территории до 1000 квадратных километров увеличивает процент, но едва ли, до 3,4.

Простого сохранения видов недостаточно для экологической неприкосновенности, поскольку сокращение числа ключевых игроков может вывести систему из строя. Исследователи подсчитали плотность популяции чуть более десятка крупных млекопитающих, коллективные ареалы которых охватывают большую часть земного шара, включая горилл, медведей и львов. Пламптре признает, что это узкий вид, но крупные млекопитающие играют важную экологическую роль. У них также есть лучшие исторические данные, и они также часто первыми страдают от вторжения человека. Учет сокращения численности крупных млекопитающих лишь незначительно снизил процент экологически нетронутых земель, до 2,8 процента.

В целом количество экологически нетронутых земель «было намного ниже, чем мы ожидали», говорит Пламптре. «Вначале, я предположил, что это будет от 8 до 10 процентов. Это просто показывает, какое огромное влияние мы оказали».

И Вентер, и Джедедия Броди, эколог из Университета Монтаны в Миссуле, сомневаются, не были ли авторы слишком строгими в своем определении экологической целостности.

«Многие экосистемы по всему миру потеряли один или два вида, но все еще остаются живыми и разнообразными сообществами», говорит Броди. Уменьшение численности нескольких видов может не означать катастрофы для всей экосистемы, поскольку другие виды могут налететь, чтобы выполнить эти роли.

Тем не менее, исследование – это ценный первый взгляд, который показывает нам, «как выглядит мир 500 лет назад, и указывает нам к чему стремиться», говорит Пламптре. Он также определяет области, созревшие для восстановления. По подсчетам исследователей, хотя в настоящее время экологически нетронутыми остаются только 3 процента земель, внедрение до пяти утраченных видов может вернуть 20 процентам земель его былую славу. Реинтродукция видов хорошо зарекомендовала себя в таких местах, как Йеллоустонский национальный парк, где восстановление волков вернуло экосистему в равновесие. Такие схемы могут работать не везде. Но пока мировое сообщество обсуждает, как защитить природу в следующем десятилетии, Пламптре надеется, что это исследование побудит политиков «не просто защитить землю, которая там есть, но и подумать о ее восстановлении, возможно».