Новое исследование предполагает, что редкий проблеск звезды до того, как она взорвалась в огненной сверхновой, выглядит совсем не так, как ожидали астрономы. Изображения, полученные с космического телескопа Хаббл, показывают, что относительно холодная звезда закончила свою жизнь, образовав сверхновую, не содержащую водорода. До сих пор считалось, что сверхновые без водорода происходят только от очень горячих и компактных звезд.

Открытие «является очень важным испытанием звездной эволюции», — говорит Сунг-Чул Юн, астрофизик из Сеульского национального университета в Южной Корее, который не принимал участия в работе. У теоретиков есть некоторые представления о том, как массивные звезды ведут себя непосредственно перед взрывом, но таких огромных звезд в локальной вселенной мало, и многие из них даже близко не готовы стать сверхновыми, говорит Юн. Задержка определения звезды, ответственной за сверхновую, дает возможность проверить сценарии эволюции звезд прямо перед взрывом.

Однако найти эти звезды сложно, объясняет Чарли Килпатрик, астроном из Северо-Западного университета в Эванстоне, штат Иллинойс. Телескоп, должно быть, наблюдал именно за этой областью неба в годы, предшествовавшие появлению сверхновой. И взрыв должен был произойти достаточно близко, чтобы свет от более слабой звезды-источника достиг телескопа.

Хотя выполнить оба условия сложно, Килпатрика не пугает это. После того, как в декабре 2019 года ученые обнаружили сверхновую в галактике под названием NGC 4666 примерно в 46 миллионах световых лет от нас, он и его коллеги поспешили проверить старые наблюдения Хаббла в том же районе неба. Они хотели найти звезду, находившуюся за взрывом, получившую название SN 2019yvr.

После обработки изображений и перекрестной проверки наблюдений с данными наземных телескопов, команда нашла свою цель: звезду в том же месте, что и сверхновая, наблюдаемая примерно за 2,6 года от взрыва. Это была желтая звезда с температурой около 6500 по Цельсию и примерно в 320 раз шире Солнца.

«Я был озадачен всем этим», — говорит Килпатрик. У сверхновой SN 2019yvr не было водорода, поэтому ожидалось, что ее предшественник также будет дефицитным по водороду. Но «если у звезды отсутствует водородная оболочка, вы ожидаете увидеть ее глубже, в более горячих слоях», — говорит Килпатрик. То есть звезда должна была выглядеть очень горячей, синей и компактной — возможно, от 10 000 до 50 000 C и не более, чем в 50 раз шире Солнца. С другой стороны, холодный, большой желтый прародитель SN 2019yvr, казалось, был наполнен большим количеством водорода.

По словам Килпатрика, для того, чтобы такая звезда произвела сверхновую, такую как SN 2019yvr, она должна была сбросить большую часть своего водорода перед взрывом. Но как?

Он и его коллеги придумали несколько сценариев. Звезда могла выбросить большую часть своего водорода в космос в результате сильных извержений, возможно, вызванных некоторой нестабильностью в ядре звезды или вмешательством другой звезды поблизости. Или, возможно, водород звезды мог быть удален другой звездой, которая вращалась вокруг нее.

Чтобы свести на нет эти возможности, Ян Элдридж, астрофизик из Оклендского университета в Новой Зеландии, предлагает снова повернуть телескоп Хаббла на эту область неба. Астрономы должны сначала убедиться, что звезда, видимая за 2,6 года до SN 2019yvr, действительно исчезла, говорит Элдридж, который не принимал участия в работе. Исследователи также могли проверить, осталась ли звезда, которая когда-то вращалась вокруг прародителя SN 2019yvr.

«Они нашли загадку и нашли несколько решений», — отмечает Элдридж. По его словам, попытка выяснить, как такая невероятная звезда образовала именно эту сверхновую, «будет весело».