Стратегии, основанные на использовании генной терапии для смягчения последствий мутаций, вызывающих слепоту, быстро развиваются. Новые генные векторы теперь обеспечивают повсеместную доставку генов и снижают риски, связанные с этими подходами.

Распространенность генетических мутаций, которые приводят к быстрому ухудшению способности видеть, больше, чем обычно предполагается. Например, порядка пяти миллионов человек во всем мире страдают врожденными дистрофиями сетчатки, которые часто приводят к слепоте в раннем возрасте. Эти заболевания вызваны дефектами определенных генов, которые управляют выработкой белков, играющих важную роль в зрительном процессе. Многие из этих ошибок изменяют только один элемент схемы, но, тем не менее, они могут привести к потере функции фоторецепторов или клеток, образующих пигментированный эпителий сетчатки. Выявлено около 150 таких дефектов. До недавнего времени не было возможности вылечить эти состояния. Однако благодаря разработке специальных средств доставки генов на основе безвредных вирусов, эта картина начала меняться. Эти «векторы» можно использовать для транспортировки функциональных копий соответствующего гена в клетки сетчатки. Поскольку эти интактные копии могут направлять синтез функциональной версии дефектного белка, они должны быть в состоянии восполнить недостающую функцию, по крайней мере частично. В случае одной конкретной формы дистрофии сетчатки этот подход уже используется в клинической практике.

Стилианос Михалакис (профессор генной терапии глазных болезней отделения офтальмологии Медицинского центра LMU) в течение последних нескольких лет работал над созданием генных векторов для этой цели. Эти усилия были сосредоточены на векторах, основанных на геномах аденоассоциированных вирусов (AAV). В сотрудничестве с Хильдегард Бюнинг (профессор инфекционной биологии переноса генов в Ганноверской медицинской школе (MHH)) и международной группой исследователей Михалакису удалось создать векторы, которые можно более легко и эффективно вводить в клетки сетчатки. До сих пор необходимо было вводить вирусные векторы прямо под сетчатку. Это метод, требующий высококвалифицированных специалистов и оборудования, доступного только в специализированных больницах, и всегда есть риск повреждения самой хрупкой ткани сетчатки. Другой недостаток этого метода состоит в том, что каждая инъекция достигает только относительно небольшой части клеток-мишеней.

Используя модели животных, а также клетки сетчатки человека, культивируемые в лаборатории, Михалакис и его коллеги вводили свои конструкции AAV непосредственно в желеобразный материал, заполняющий глазное яблоко. Это вещество, известное как «стекловидное тело», непосредственно покрывает сетчатку в задней части глаза. Эти эксперименты подтвердили, что новые векторы могут переноситься в светочувствительные фоторецепторы в ткани сетчатки. Этот способ доставки влечет за собой меньший риск, чем те, которые применялись до сих пор. Действительно, этот метод уже используется в клинической практике для лечения дегенерации желтого пятна. — «И это может сделать любой офтальмолог», — добавляет Михалакис.

Дальнейшие исследования на трех моделях животных подтвердили эффективность процедуры, а эксперименты на ткани сетчатки человека, выращенной в культуре, подтвердили, что векторы могут инфицировать фоторецепторы и другие клетки сетчатки. Наконец, первоначальные результаты экспериментов на мышиной модели ахроматопсии (полное отсутствие цветового зрения) показали, что процедура способна восстановить некоторую степень дневного зрения.