Совы могут составлять карты в своем мозгу точно так же, как это делают люди. Тот факт, что эта способность обнаружена у птиц, может свидетельствовать о том, что она развилась сотни миллионов лет назад.

Йорам Гутфройнд из Израильского технологического института и его коллеги имплантировали беспроводной нейронный регистратор в мозг шести сипух (Tyto alba), используемый для анализа активности сипух.

Исследователи искали доказательства наличия клеток-нейронов, которые срабатывают, когда животное посещает определенное место. Эти клетки позволяют животным мысленно отображать свое окружение и были обнаружены у людей, грызунов и летучих мышей. Это можно увидеть, у сорок во время прогулки по земле, но это никогда не было зафиксировано у летящей птицы.

Команда записывала каждую птицу в течение примерно 20 минут, отслеживала полет с помощью восьми высокоскоростных инфракрасных камер и повторила эксперимент несколько раз для каждой птицы.

Объединив данные мозга совы с инфракрасной записью, команда обнаружила, что определенные нейроны в гиппокампе активируются сильнее в определенных точках траектории полета, в зависимости от направления полета птицы. На эту реакцию не повлияли изменения в освещении или движение экспериментатора в комнате. Подобное поведение наблюдалось у грызунов.

Однако исследователи отметил, что эти ячейки могут быть чувствительны ко времени, и их срабатывание зависит от времени, в течение которого птица находится в воздухе. У грызунов были обнаружены клетки, которые воспламеняются в различные моменты после начала действия. На следующем шаге ученые хотят убедится, что эти клетки присутствуют у рыб.