Ученые раскрыли загадочные космические объекты, получившие название «желтые шары». Исследователи сообщают 13 апреля в Astrophysical Journal, что небесные пятнышки отмечают места рождения многих звезд с широким диапазоном масс, а не одиночных сверхмассивных звезд.

Звезды в скоплении относительно молодые, всего около 100 000 лет. «Я думаю об этом как о звездах в утробе матери», — говорит Грейс Вольф-Чейз, астроном из Института планетологии, базирующийся в Нейпервилле, штат Иллинойс. Для сравнения, возраст массивных звезд, образующихся в туманности Ориона, составляет около 3 миллионов лет. Солнцу средних лет — 4,6 миллиарда лет.

Добровольцы из проекта «Млечный путь» впервые идентифицировали объекты, просматривая фотографии галактики, сделанные космическим телескопом Спитцера. Он позволил астрономам использовать своего рода звездный ультразвук, чтобы «исследовать, что происходит в этих холодных средах, прежде чем звезды фактически родятся», — говорит Вольф-Чейз.

Гражданские ученые искали на этих изображениях молодые звезды, которые, как считается, по массе как минимум в 10 раз превышают массу Солнца, которое выдувало гигантские пузыри ионизированного газа. Через год или два после начала проекта некоторые пользователи начали маркировать определенные объекты тегом #yellowballs, потому что именно так они выглядели на изображениях в искусственных цветах. С 2010 по 2015 год волонтеры обнаружили 928 желтых шариков.

Команда Вольф-Чейза изначально думала, что шары представляют собой пузыри газа. Но поскольку желтые шары были случайным открытием, исследователи знали, что они, вероятно, не нашли их достаточно, чтобы окончательно идентифицировать объекты. В 2016 году команда попросила волонтеров проекта «Млечный путь» найти больше. К следующему году группа заметила более 6000 желтых шаров.

Вольф-Чейз и его коллеги сравнили около 500 этих шаров с существующими каталогами звездных скоплений и других структур, чтобы попытаться выяснить, что они собой представляют. «Теперь у нас есть хороший ответ: это молодые звездные скопления», — говорит Вольф-Чейз. Скопления выдувают собственные ионизированные пузыри, похожие на звездные пузыри, выдуваемые одиночными молодыми большими звездами.

Вольф-Чейз надеется, что исследователи смогут использовать эту работу для выявления желтых шаров с помощью телескопов, таких как космический телескоп Джеймса Уэбба, запуск которого запланирован на октябрь, и узнать больше о физических свойствах шаров.