По данным нового исследования, когда наша планета вращается вокруг Солнца, она проносится сквозь облака внеземной пыли — и несколько тысяч метрических тонн этого материала фактически достигают поверхности Земли каждый год.

За три лета в Антарктиде за последние два десятилетия исследователи собрали более 2000 микрометеоритов из трех вырытых ими снежных ям. Экстраполируя эту скудную выборку на остальной мир, крошечные камешки из космоса приводят к колоссальному увеличению веса 5200 метрических тонн каждый год, сообщают исследователи в журнале Earth and Planetary Science Letters от 15 апреля.

Большая часть Антарктиды является идеальным хранилищем микрометеоритов, потому что нет жидкой воды, которая могла бы их растворить или иным образом разрушить, говорит Жан Дюпра, космохимик из Университета Сорбонны в Париже. Тем не менее, сбор образцов был нелегкой задачей.

Во-первых, Дюпра и его коллеги должны были выкопать два или более метра, чтобы добраться до слоев снега, отложившихся до 1995 года. Ну а после снег необходимо было растопить и отфильтровать крошечные сокровища из холодной воды.

В целом, команда обнаружила 808 сфер, которые частично расплавились, когда они пронеслись через атмосферу Земли, и еще 1 280 микрометеоритов, которые не показали таких повреждений. Размер частиц варьировался от 30 до 350 микрометров в поперечнике, и все вместе они весят доли грамма. Но все микрометеориты были обнаружены в трех областях общей площадью всего несколько квадратных метров, что составляет ничтожную долю поверхности Земли. Предполагая, что частицы космической пыли с такой же вероятностью упадут в Антарктиду, как и где-либо еще, позволили команде оценить, сколько пыли выпало на всю планету.

Выводы команды «являются прекрасным дополнением к предыдущим исследованиям», — говорит Сьюзан Тейлор, геолог Исследовательской лаборатории холодных регионов в Ганновере, штат Нью-Хэмпшир, которая не принимала участия в новом исследовании. Это потому, что Дюпра и его коллеги обнаружили множество мелких вещей, которые растворились бы где-нибудь в другом месте, отмечает она.

По оценкам исследователей, около 80 процентов микрометеоритов происходят от комет, которые проводят большую часть своих орбит ближе к Солнцу, чем Юпитер. Большая часть остального, вероятно, связана с столкновениями объектов в поясе астероидов. В совокупности эти крошечные частицы доставляют на Землю от 20 до 100 метрических тонн углерода каждый год, предполагают Дюпра и его коллеги, и могли быть важным источником богатых углеродом соединений, таких как аминокислоты, в начале истории Земли.