Наблюдая, как зевают львы, может показаться, что это просто большие ленивые кошки. Но новое исследование предполагает, что эти зевки могут тонко передавать некоторые важные социальные сигналы. Зевота не является распространенным явлением только среди львов. Более того этот непроизвольный позыв, кажется, помогает хищникам синхронизировать свои движения, сообщают исследователи.

«Частично открытие было сделано случайно», — говорит итальянский этолог Элизабетта Паладжи. Изучая игровое поведение пятнистых гиен в Южной Африке, она вместе с коллегами часто имела возможность одновременно наблюдать за львами (Panthera leo). И она быстро заметила, что львы зевают довольно часто, концентрируя эти зевки за короткие промежутки времени.

Зевание встречается повсеместно среди позвоночных, что, возможно, усиливает приток крови к черепу, охлаждает мозг и помогает повысить бдительность, особенно при переходе в состояние покоя и выходе из него. Рыбы и рептилии также могут зевать, но все больше социальных позвоночных, таких как птицы и млекопитающие, похоже, адаптировали такое поведение для целей, способствующих групповой жизни. У многих видов — таких как люди, обезьяны и даже попугаи — зевающие могут заразить окружающих своей «инфекцией зевоты», что вскоре заставит зрителей зевать.

Увидев, как зевают львы, Палаги вспомнила о своей собственной работе по заразительному зеванию у приматов. Ей стало любопытно, было ли изумительное зевание львов социально связано. Паладжи и ее команда начали записывать видео с большими кошками, анализируя, когда они зевали, и какое-либо поведение в то время.

В течение четырех месяцев в 2019 году исследователи внимательно наблюдали за 19 львами в частном заповеднике Большого Макалали, к западу от национального парка Крюгера. Команда обнаружила, что львы, которые увидели зевоту другого члена прайда, примерно в 139 раз чаще зевали сами в течение следующих трех минут.

Но на этом распространение зевоты не остановилось. Львы, уловившие зевок другого льва, в 11 раз чаще отражали движения первоначального зевавшего, чем те, которые этого не делали. Эта «моторная синхронность» включала в себя зевоту одного льва, затем зевоту другого, затем подъем, ходьбу или возвращение в лежачее положение первого. Другой же повторял его движения.

По словам Паладжи, зевание у львов может быть важным фактором поддержки социальной сплоченности. Другими словами, он помогает львам гармонизировать свои групповые движения, может помочь собрать весь прайд вместе. А это является решающим поведением для животных, которое совместно охотятся и выращивают потомство.

Другие исследователи предположили, что зевота может помочь координировать групповое поведение у некоторых видов, отмечает Эндрю Гэллап, биопсихолог из Политехнического института Государственного университета Нью-Йорка в Ютике. «Но это первое известное мне исследование, в котором была предпринята попытка дать количественную оценку», — говорит он.

«Распространение [зевоты] по группе может способствовать повышению общей коллективной бдительности», — говорит Гэллап. «Я думаю, что со временем мы обнаружим, что заразное зевание более распространено среди некоторых из этих очень социальных видов».

Паладжи отмечает, что зевота часто означает переход между различными физиологическими или эмоциональными состояниями. Таким образом, зевок может быть хорошим способом для представителя социального вида сообщить товарищам по группе, что он переживает какие-то внутренние изменения.

«Зевание — широко распространенное поведение, но я думаю, что оно одно из самых загадочных», — говорит Паладжи, поскольку, похоже, оно выполняет разные функции от вида к виду.